Sunday, October 18, 2009

The Oxford Book!


We talk about another book-series today, the great Oxford Books which have now all but disappeared from bookstore shelves but which for a brief while sported a title-list of impressive and joy-inducing variety and reach. Of course the jewel in the crown of these volumes is also the one that started it all and one of the greatest anthologies in literature: The Oxford Book of Verse (the Helen Gardner edition, with all due respect to the purists who prefer the weirdly idiosyncratic Quiller-Couch edition). Anthologies of anything are a dime a dozen, but it's in that revered volume that we can spot the overwhelming strength characteristic of the Oxford Books - the wisdom and activity of the editing.

It can be a tricky balance, of course. You want any editor to logical when surveying their subject - each time period fairly represented despite personal preferences, each school or format fairly represented, etc. But at the same time, you want any editor to be an involved guide - and that takes not only individuality but sometimes fierce iconoclasm. The ideal editor should be strongly opinionated but not excluding - he should acknowledge without rancor that some figures in a canon are more important than others, and he shouldn't let ennui prompt him to include trifles from titans and novellas from nobodies. The best kind of anthology should feel like following along while somebody who's read everything on the subject scans the library shelves and excitedly pulls down only a handful of volumes, reading out their best bits. They should send the reader on a perfect potted cruise, not trap them in the cellar of somebody's hobbyhorse rants.

You'd think that last part would rule out Auden, but no! His 1938 volume The Oxford Book of Light Verse is an endless delight, not least for its charming, informative, and entirely fascinating introductory essay by our illustrious host, whose critical acumen I've not always had occasion to praise. You can only nod when he writes something like this:

Light verse can be serious. It has only come to mean vers de societe, triolets, smoke-room limericks, because, under the social conditions which produced the Romantic Revival, and which have persisted, more or less, ever since, it has been only in trivial matters that poets have felt in sufficient intimacy with their audience to be able to forget themselves and their singing-robes.

And the book itself employs such a wide definition of what constitutes light verse that we get heaping servings of everything from Chaucer to limericks, and all sorts of things in between:

Ireland never was contented.
Say you so? You are demented.
Ireland was contented when
All could use the sword and pen,
And when Tara rose so high
That her turrets split the sky,
And about her courts were seen
Liveried angels robed in green,
Wearing, by Saint Patrick's bounty,
Emeralds big as half the county.




An almost equally 'big' name - V. S. Pritchett - helmed the 1981 volume The Oxford Book of Short Stories, and there are just as many pleasant surprises here, although one very pleasant part isn't a surprise at all: Pritchett is usually a better prose writer than Auden, and his own introduction to this volume is a short, quietly intelligent meditation not only on the agonies of selecting from such a vast field but also on the nature of the short story in general:

A short story is always a disclosure, often an evocation - frequently the celebration of character at at bursting point: it approaches the mythical. Above all, more than the novelist who is sustained by his discursive manner, the writer of short stories has to catch our attention at once and not only by the novelty of his people and scene but by the distinctiveness of his voice, and to hold us by the ingenuity of his design: for what we ask for is the sense that our now restless lives achieve shape at times and that our emotions have their architecture. Particularly in the writers of this century we also notice the sense of people as strangers. A modern story comes to an open end. People are left carrying the aftermath of their tale into a new day of which, alarmingly, they can as yet know nothing.

In this volume we get several old familiar standards ("The Rocking Horse Winner," "The Open Boat," "Flowering Judas") but also several rarer choices (Walter De La Mare and the mighty Mary Lavin are not so anthologized today as they once were), and all of it gathered together by what one feels to be an exacting, exquisite unifying sensibility.



And sometimes, if we're honest, we'll admit that this sensibility itself is the main reason we own a particular Oxford Book. Certainly this is the case with the hugely entertaining 1992 Oxford Book of the Sea. This volume has great and perfectly-chosen representations of everything from Hakluyt to Dryden to Joshua Slocum to Samuel Eliot Morison, but the Main Event is nevertheless the 30-page Introduction by Jonathan Raban, which is so filled with vitality and lightly-worn erudition that it serves as an entry in this anthology, rather than merely an entrance to it. Here he is on the different realities the sea represented for British v.s. American sensibilities:

In the United States, as not in Britain, writing about the sea has been contiguous with 'nature writing', as if the sea offered not so much a counterworld as a liquid extension of the green fields and forests within the land itself.The classic British opposition between wild sea and tame land, between nature and culture, has simply not applied to the American experience. The great transfixing stories of cannibalism in Britain (of man gone savage through too much contact with unrefined nature), like the fate of the crew of the Mignonette, all took place at sea. In the United States, their locations were inland - in the Rocky Mountains, with Alfred Packer, who ate five of the six Democrats in Hinsdale County, Colorado, or the Donner Party. When Joshua Slocum left Boston in 1895 to sail alone around the world in Spray, the sea did not offer the only path available of solitary adventure, is it did to the British. Slocum could have packed his bags and taken the train to Oregon or New Mexico. It is an important difference.

For a brief moment in the 1990s, there was a whole shelf of various Oxford Books (Adventure Stories and Sea Stories seemed to come and go in the blink of an eye), and many of them were very nearly as good, as meaty and motivating, as these three. They're not much in evidence anymore, and it isn't that the audience for this type of endeavor disappeared (the Mammoth Book series - which we'll get to in the fullness of time here at Stevereads - just keeps adding titles to an already enormous backlist). I hope for a day when Oxford announces a wide raft of Oxford Book reprints - on cheap paper, affordable, with nice covers, only lightly updated if at all. These fat little treasure-troves deserve to be always in print.

14 comments:

buy Kamagra said...

A friend of mine told me about The Oxford Book of Verse. He said it is very nice, and I know he is right, but unfortunately, I do not have not had time to read it because it is quite big to me.

Anonymous said...

игровые автоматы фрукт коктейль вулкан [url=http://muhouransutechtwei.narod.ru/file180.html]игровые автоматы gold mine играть бесплатно[/url] колобок игровые автоматы , [url=http://muhouransutechtwei.narod.ru/file285.html]казино рулетка онлайн бесплатно[/url] игровые автоматы бесплатно играть сейчас я ищу , [url=http://muhouransutechtwei.narod.ru/file660.html]слот автоматы скачать бесплатно[/url] бесплатные игры игровые автоматы лягушки , [url=http://muhouransutechtwei.narod.ru/file45.html]слот автомат рулетка бесплатно[/url] игровые автоматы резидент скачать торрент

Anonymous said...

развод казино онлайн [url=http://tinateadartiin.narod.ru/archive336.html]игровые автоматы 80-х бесплатно[/url] игровые автоматы онлайн бесплатно золото , [url=http://tinateadartiin.narod.ru/archive392.html]скачать эмулятор игрового автомата resident[/url] игровые автоматы igameиграть , [url=http://tinateadartiin.narod.ru/archive798.html]скачать бесплатно клуб азартных игр[/url] азартные игры онлайн преферанс нарды шахматы , [url=http://tinateadartiin.narod.ru/archive546.html]игровые автоматы бесплатно alcatraz[/url] игровые автоматы эльдорадо играть бесплатно 777 , [url=http://tinateadartiin.narod.ru/archive448.html]азартные игры на деньги онлайн[/url]

Anonymous said...

игровые автоматы шарики шарики [url=http://edpengotarmokhaz.narod.ru/casino336.html]казино рулетка вопросы[/url] игровые автоматы онлайн resident , [url=http://edpengotarmokhaz.narod.ru/casino132.html]игровые автоматы blackbeard[/url] азартные игры бесплатно покер , [url=http://edpengotarmokhaz.narod.ru/casino408.html]интернет рулетка онлайн бесплатно[/url] интернет казино гранд казино , [url=http://edpengotarmokhaz.narod.ru/casino216.html]игровые автоматы новые слоты играть бесплатно[/url] игровые автоматы играть онлайн бесплатно 999 , [url=http://edpengotarmokhaz.narod.ru/casino96.html]азартные игры онлайн в 1000[/url]

Anonymous said...

звук игрового автомата игровые автоматы онлайн шампанское спринты пирамида игровые автоматы бесплатно авито авто , игровые автоматы онлайн на реал деньги игровые автоматы лягушка , игровые автоматы sizzling hot бесплатно без регистрации слот автоматы скачать торрент , интернет казино игровые автоматы вулкан 750 азартные игры my hit

Anonymous said...

онлайн казино crazy monkey на русском онлайн казино рулетка голден , лучшие онлайн игроки в покер игровые автоматы хот таргет , скачать игровые автоматы клубничка бесплатно игровые автоматы играть бесплатно без регистрации гаминатор , www игровые автоматы без регистрации flash онлайн казино , игровые автоматы crazy hunnter старый скачать играть бесплатно азартные игры определение

Anonymous said...

интернет казино флэш игры через торрент [url=http://diecremgoldbookcirigh.narod.ru/vip414.html]надежное интернет казино[/url] интернет казино украина отзывы владельцев цена , [url=http://diecremgoldbookcirigh.narod.ru/vip540.html]казино дель рио отзывы[/url] интернет казино блэк джек , [url=http://diecremgoldbookcirigh.narod.ru/vip234.html]казино европа город краснодар арабский зал[/url] интернет казино бесплатный покер , [url=http://diecremgoldbookcirigh.narod.ru/vip396.html]интернет казино lucky casino отзывы владельцев[/url] казино онлайн рулетка чат , [url=http://diecremgoldbookcirigh.narod.ru/vip648.html]казино лас вегаса монтесито[/url]

Anonymous said...

[url=http://campmillterprosaftid.narod.ru/hot66.html]казино джекпот спб на гражданском[/url] казино пирамида играть бесплатно , [url=http://campmillterprosaftid.narod.ru/hot440.html]интернет казино у анны франк[/url] казино европа азартные бесплатные игры , [url=http://campmillterprosaftid.narod.ru/hot814.html]онлайн казино goldfishka com[/url] отзывы о интернет казино golden games , [url=http://campmillterprosaftid.narod.ru/hot22.html]онлайн казино aztec gold цена[/url] казино онлайн играть бесплатно без регистрации и смс , [url=http://campmillterprosaftid.narod.ru/hot660.html]казино mate la noche de samba[/url] казино princess sofia

Anonymous said...

казино лазурная г сочи экспресс [url=http://agnersabankgalen.narod.ru/file360.html]интернет казино рулетка golden five[/url] играть в казино без вложений [url=http://agnersabankgalen.narod.ru/file306.html]интернет казино красноярск[/url]

Anonymous said...

Кабельная продукция - один из основных продуктов, применяемых для полнофункциональной работы электрооборудования. Разнообразие моделей и марок кабеля на сайте ООО "Спецкомплект" Предлагают широкий выбор для оптового и розничного заказчика.
Фирма предлагает ассортимент качественных товаров, таких как НЛ, К1160, К1161, К1162, силовой кабель ВВГ, ВБбШВ, СИП, АСБ, ENSTO арматура СИП, ОПТИЧЕСКИЙ КАБЕЛЬ КТ, ОКП, ОКГТ.
Сборка щитового оборудования высокого качества по доступной цене, смотрите обзор на сайте компании.
Specomplect.ru - [url=http://specomplect.ru]лотки ЛНМЗТ[/url]

Anonymous said...

Возведение жилых и промышленных многоуровневых объектов влечет за собой привлечение особой строительной техники, снабженной для исполнения конкретных задач. Выполнение строительных работ происходит по стадиям, в связи, с чем, задействовать строительную технику тоже приходится по шагам, в зависимости от назначенных задач.
Но покупка таковой специализированной техники влечет большие затраты. Поскольку стоит она дорого, компания "Сапрос" предлагает услуги аренды строительной техники. Наш автопарк укомплектован всем необходимым для строительства автотранспортом. Быстрый заказ спецтехники можно сделать через интернет, заполнив заявку онлайн на сайте компании. В Самаре мы пользуемя популярностью именно за качественное и быстрое обслуживание клиентов, предоставляя такую услугу, как аренда экскаватора в самаре. Наши специалисты при необходимости в полном объеме проконсультируют Вас о более подходящем под запросы автотранспорте, что позволит сэкономить и время и финансы.
Sapros Ru - [url=http://sapros.ru]гидромолот аренда[/url]

Anonymous said...

Уже в этом году известнаяигрушка среди многих поколений Counter-Strike отмечает свой небольшой «юбилей» - 14 лет. Между прочим, она является одним из самых известных шутеров, и пользуются ею огромное количество человек ежедневно во всём мире.
[url=http://cs-sborka.ru/]скачать cs[/url]

И если несколько лет вы не могли скачать игрушку во Всемирной паутине в свободном доступе, то сегодня, например, на нашем сайте, вы сделаете это без труда. И что главное – абсолютно бесплатно.
[url=http://cs-sborka.ru/]скачать зомби cs 1 6[/url]

Между прочим, история ее появления была очень интересной и немного оригинальной. Так, в конце 20 века двое профессиональных разработчиков приступили к разработкам. И мало кто знал тогда, что буквально через пару лет игра станет столь любимой по всей Земле. Правда, у одного из создателей, имеющего прозвище «Гусятник», уже был похожий опыт – известная игра «Quake 2». В марте того же года создание получила свое название, а первая тестовая версия вышла уже в начале лета. Тогда все игроки ринулись ее опробовать, и интерес к игрушке не пропал до сих пор. А все потому, что пользователи, которые так ее любят, получили все, что нам обещали разработчики.
[url=http://cs-sborka.ru/]cs 1 6 скачать без вирусов[/url]

Теперь вы сможете скачать игру на нашем сайте без труда, без регистрации и без материальных затрат.
[url=http://cs-sborka.ru/]скачать counter strike 1 6[/url]

Anonymous said...

Веб магазин музинструментов продает качественные гитары от известных производителей Epiphone и Yamaha. Купить гитары отличного качества доступно теперь любому, имеется услуга доставки гитары на дом.
gitara.in.ua: [url=http://gitara.in.ua]гитара[/url]

Melisa Marzett said...

It seems that we're on the same page with you:) In the United States, as not in Britain, writing about the sea has been contiguous with 'nature writing', you're right! Need an essay? Forward your writing request to editing services uk - edit-ing.services!